Hermann Zapf, el tipógrafo que marcó una era

Zapf no sólo fue testigo de la evolución tipográfica del siglo XX, sino también un agente de cambio que marcó la transición a la era digital.

Mario Balcázar Ciudad de México
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​Pocos han tenido la oportunidad de presenciar la evolución de la tipografía en el siglo XX. Desde los tipos móviles, la fotocomposición, hasta la era digital. Y la lista se reduce aún más al buscar los agentes de cambio que moldearon la manera en que hoy interactuamos con el mundo de las letras y los signos.​ En esa pequeña lista está Hermann Zapf, tipógrafo alemán nacido en Nuremberg en 1918, un día antes que su país pidiera un armisticio para terminar con la Primera Guerra Mundial y un año antes de que la fiebre española cobrara la vida de más de 10 millones de europeos, incluyendo la de dos de sus hermanos.

Desde pequeño comenzó a mostrar sus dotes como tipógrafo, cuando jugaba con su hermano creando un «código secreto» para comunicarse entre ellos, configurado con letras y símbolos parecidos al cirílico y que solo se podían descifrar conociendo un código de encriptación. En la escuela fungió como calígrafo y le animaron a conseguir su primer trabajo como retocador de originales mecánicos en un taller de linotipos. Fue técnico de radios de transistores e instaló sensores de movimiento en su casa, a manera de juego, para que cada vez que alguien abriera una puerta o entrara a un cuarto sonara una alarma.


Hermann Zapf, diseñando fuentes con gran precisión desde su juventud.

Durante la guerra, tuvo que ser retirado del campo de batalla por una afección en el corazón y por su torpeza para manejar armas, convirtiéndose en el cartógrafo más joven del ejército. Antes de los 25 años, era capaz de dibujar con una precisión sorprendente letras no mayores al milímetro de altura. Cuando el ejército se entregó, fue prisionero de guerra por cuatro semanas, con la salvedad de que «El Artista», como lo llamaban los franceses, podía tener consigo todo su equipo de escritura.

A la edad de 20 años diseñó su primera tipografía «oficial» llamada Gilgengart, trabajando para D Stempel AG y Linotype GmbH en Frankfurt. Pero fue en 1948 cuando logró diseñar una fuente y producirla en masa para tipos móviles y de fotocomposición: la Palatino. Esta fuente honra al escritor del siglo XVI Giambattista Palatino. En aquella época, Zapf ejercía también la docencia en su natal Nuremberg en una escuela bombardeada, sin ventanas ni iluminación. La escasez los llevaba al grado de tener que pedir bombillas de luz en la dirección, que debía devolver una vez terminada la clase.

Cuatro años después diseñó su segunda fuente insignia: la Optima, una tipografía humanista que carecía de patines y cuyo nombre fue pensado por el departamento comercial de D Stempel AG en 1958, cuando salió a la venta. Aunque su intención era crear una fuente para cartel, Monroe Wheeler del MoMA (Museum of Modern Art) en Nueva York, lo convenció de que la fuente funcionaba mucho mejor para textos.


Especímen original de Optima, con anotaciones hechas por el mismo Zapf, y su inconfundible firma al calce, de la cual después nacería Zapfino.

Tanto la Palatino como la Optima se encuentran hoy en prácticamente cualquier computadora, sea PC o Mac. Junto a ellas, la Zapfino, una tipografía que recién pudo ver la luz en la era digital. Nacida de la caligrafía misma de Zapf, retomada de sus cuadernos de bocetos en 1944 que viajaron de Alemania a Estados Unidos en la década de los sesenta. El país del norte resultaba ser mucho más abierto y receptivo a las nuevas tecnologías electrónicas y de cómputo, en las cuales Zapf se había interesado mucho.

Como en Alemania no había encontrado el interés suficiente —por el contrario, había sufrido hasta burlas de sus colegas que incluso llegaron a llamarlo «El Loco de Zapf» en referencia a a sus nuevas ideas de programar las fuentes—, comenzó su andar por América dando clases en varias universidades, hasta que llegó a Stanford, donde desarrolló una fuente para composición matemática con David Siegel, quien al finalizar el proyecto le pidió su ayuda para una idea que tenía para el programa de Arte Caótico de la escuela, y para la cual necesitaba una nueva fuente con una gran cantidad de variaciones. Para su realización colaboraron de Gino Lee, un programador de Boston con quien comenzaron a desarrollar la idea. El proyecto quedó inconcluso cuando Siegel perdió el interés tras la ruptura con su novia. Años después Zapf le presentó aquel proyecto a Linotype y pudo terminarla. Compuesta por cuatro abecedarios, se logró una impresionante y hermosa tipografía sobreexplotada por diseñadores y extraños.

Hermann Zapf se casó con la también tipógrafa, calígrafa y maestra Gudrun von Hesse. Falleció el 4 de junio de 2015 en su natal Nuremberg a la edad de 97 años, siempre atento al desarrollo tipográfico con las nuevas tecnologías. Diseñó muchas fuentes más, entre las que se cuentan: Zapf Dingbats, Humanist, Aldus, Antiqua, Michelangelo, Melior, Zapf Book, Zapf Chancery, Medici Script, Palladio, Zapf International y Zapf Calligraphic, entre otras.

Sin duda alguna el mundo pierde a uno de sus más talentosos calígrafos y tipógrafos, pero, afortunadamente, su legado perdura cada vez que editamos un texto y desplegamos la lista de fuentes.

Editor: Fabián Bautista Tijuana
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Mario Balcázar

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Melanie Espinoza Plaza
Mar 2016

Me agrada que no recorre el recorrido tipográfico nada más, si no que presenta un contexto de la realidad que vivió el artista. Esto es enriquecedor porque permite valorar el trabajo del genio atrás de la tipografía y no ver únicamente el título de una fuente en un computador.

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Mel Latapi Zapata
Nov 2015

¡Muy buen artículo! Optima siempre ha sido de mis tipografías favoritas, la he usado en muchos trabajos. Desconocía casi todo lo que dice el artículo, tenía ya conocimiento del genio que es Hermann Zapf, pero ahora no cabe ni la menor duda de que es mucho más que eso, es un visionario que en su tiempo llego ser hasta incomprendido, pero la "locura" es lo que lo llevo al ingenio.

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Marcelo Venturotti
Nov 2015

Siempre es enriquecedor conocer un poco la historia personal de los grandes tipógrafos. Podemos encontrar la Optima y la Palatino en casi todos los ordenadores en la actualidad. Lo que no podemos encontrar tan fácilmente es la historia de quien las creó. Y por si fuera poco descubrir quién fue el responsable de que hoy tengamos la posibilidad de contar con fuentes digitales para usar instantáneamente. ¡Excelente artículo!

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Alejandro Meave
Sep 2015

buen artìculo..

La verdad desconocìa lo que hay detràs de cada tipografìa que escogemos para trabajar.

Bastante interesante la persistencia del loco Zapf para poder llevar estas ideas a una realidad digital y de domìnio popular. Me hubiera gustado ver sus trabajos de cartografía en este artìculo..

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Nick Cordova
Sep 2015

Estos artículos son un deleite e... inspiradores!

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Belén Sánchez
Aug 2015

Siempre es interesante rememorar a los grandes hombres o mujeres que han dedicado parte de su vida a trabajar en las "pequeñas" cosas, y más si les ha movido la pasión. Gracias Mario.

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Fernando Ibarra Melgarejo
Aug 2015

Recuerdo cuando la escuela de diseño nos hacían dibujar letras con grilla y tinta china. Era difícil y suponía bastante precisión. Imaginar a un hombre que inventa una tipografía completa me parece genialidad.

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Bmorisot Bmorisot
Aug 2015

cuando la creatividad y la tecnica se combinan en un genio perseverante, el resultado es el exito que traspasa la barrera del tiempo, gracias por dejarnos tu creacion!

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Ramon Arturo Flores Rodriguez
Aug 2015

Interesante pasaje por la vida y obra de este tenaz artista de las letras.

Gracias póstumas Hermann por superar tantas adversidades y enriquecer el nunca completo mundo tipográfico.

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María Landívar
Aug 2015

Muchas gracias por contar esta historia, tipografías usadas tan a diario por todos merecen un reconocimiento a su creador.

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Rosa Huarca
Aug 2015

Muy buen artículo , no tenía idea de que existiera Hermann Zapf, pero he visto las fuentes Zapf desplegarse en mi buscador de fuentes.

Gracias por ilustrarme.

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Joaquín Joya
Jul 2015

Excelente artículo, muchas gracias por todos esos datos interesantes.

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Renée Hourton
Jul 2015

Muy bueno el articulo! recuerdo mi clase de tipografía en la Universidad, pero nunca me tocó conocerlo como describe el articulo. Gracias por dar a conocer a un grande, que hasta las últimas vivía por su pasión.

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Jonathan Nuñez
Jul 2015

Muy buena reseña sobre este hombre que tanto hizo por la comunicación a través de las letras interpretadas con sus tipos.

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Roman Sovrano
Jul 2015

Gracias por recordarlo!

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Javii Marin
Jul 2015

Gracias...

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Alejandro Lara
Jul 2015

Grandiosos aportes para la perpetuidad. Uso bastante algunas de estas tipografias y ahora con mas entusiasmo y mas conciencia he de seguirlas utilizando. Sin duda se va un grande del diseño tipográfico. Pero que gran legado ha dejado.

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Francisco Santiago
Jul 2015

Gracias, siempre es bueno recordar...

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Virginia Torres Schenkel
Jul 2015

Aplaudo de pie al genio detrás de la Óptima y la Palatino, entre otras muchas tipografías que denotan calidad en cada pieza que acompañan. Haber nacido el mismo día que este hombre me lleva a quererlo un poco más, aún. Dejando de lado la curiosa coincidencia, me encantó tu artículo Mario, festejo que se honre la memoria de estos "grandes tipos" que enriquecieron la historia y la disciplina para que poco a poco podamos contemplarla con orgullo.

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Miguel Ángel Riera
Jul 2015

Muy interesante artículo.

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Osmay Pérez
Jul 2015

Excelente artículo, sin duda una historia muy interesante, gracias miles

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Jesus Peregrina
Jul 2015

Gracias por traer al recuerdo a tan maravilloso artista. Su influencia me centró en mi gusto y aplicación de tipografías en mis trabajos. Algo que deben conocer y apreciar las nuevas generaciones.

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Cristian Petit De Murat
Jul 2015

Gracias, Mario, por este recorrido por la vida y el arte de Hermann Zapf, un genio del que no tenía ni idea, a pesar de ser un enamorado de la tipografía y como dices, ser ya de los pocos en haber trabajado con ella desde la época de los tipos móviles, pasando por la fotocomposición y hasta llegar hasta la era digital. Y la sorpresa del origen del Zapfino me encantó. Felicidades; muy buen artículo.

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Manolo Luis Escutia
Jul 2015

Gracias Mario por tu aportación. En efecto, Zapf ha sido uno de esas rara avis del diseño que no se deja tentar por lo extravagante. La Palatino es una fuente que estará para siempre. Me parece bien que siempre se traiga a Foroalfa temas que nos ayuden a entender la importancia del diseño tiupográfico. Felicidades mario

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Alejandro Arrojo
Jul 2015

Sin duda, uno de los "grandes"!

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Alfredo Texis Michicol
Jul 2015

interesante el tema feliciaddes

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Omar Tiraboschi
Jul 2015

Excelente tu artículo y con la sorpresa de que vivía hasta hace tan poco ese genio

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